"Tu l'as fait, tu es un vrai champion" : presque quatorze mois après sa disparition, Kobe Bryant a été officiellement intronisé au Hall of Fame, samedi, lors d'une cérémonie marquée par les mots émouvants de sa veuve Vanessa, accompagnée par son idole, Michael Jordan.
Cette cérémonie de la classe 2020, reportée l'an passé à cause du coronavirus et délocalisée à Uncasville (Connecticut), était aussi celle de deux autres joueurs ayant marqué la ligue, à la même période que l'ancien quintuple champion avec les Lakers : Tim Duncan, lui aussi cinq fois titré avec San Antonio, et Kevin Garnett, vainqueur d'une bague avec Boston.
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Le discours émouvant de Vanessa Bryant

Le moment le plus attendu n'en demeurait pas moins celui où Vanessa Bryant prendrait la parole à la place de son mari défunt. Délicat exercice dont elle s'était acquittée avec courage au Staples Center de Los Angeles, en février 2020, lors de l'hommage rendu quelques semaines après sa mort dans un accident d'hélicoptère, survenu le 26 janvier à Calabasas, près de Los Angeles, et également fatal à sa fille Gianna, 13 ans, et aux sept autres membres de l'équipage.
Une fois de plus, l'émotion a été au rendez-vous devant un parterre de stars de la ligue qui s'étaient donné rendez-vous pour l'occasion. Michael Jordan, debout à ses côtés, a ainsi peiné à réprimer une larme quand Vanessa Bryant l'a remercié d'avoir accepté d'introduire Kobe : "Il t'admirait. Ca représente tellement pour nous".
"J'aimerais tant que mon mari soit là. Lui et Gigi mériteraient d'être là pour voir ça. Il aurait une longue liste de personnes à remercier qui l'ont inspiré et lui ont donné les moyens d'entrer dans le Hall of Fame. Famille, amis, mentors, les Lakers, coéquipiers et adversaires", a-t-elle déclaré.
Un des plus grands
"J'évitais toujours de faire l'éloge de mon mari en public, car j'avais l'impression qu'il en recevait suffisamment de la part de ses fans du monde entier et que quelqu'un devait le ramener à la réalité. En ce moment, je suis sûr qu'il rit au paradis parce que je suis sur le point de le féliciter pour ses réalisations sur l'une des scènes les plus publiques qui soit", a-t-elle dit.
"Il m'a dit un jour : 'Si tu dois parier sur quelqu'un, parie sur toi-même'. Je suis heureuse que tu aies parié sur toi-même car tu as excellé (...) tu es un des plus grands de tous les temps", a conclu Vanessa Bryant, devant ses filles Natalia, Capri et Bianka.
Plus tôt, Kevin Garnett a confié son "grand regret de ne pas avoir été capable de rapporter un titre à Minnesota" où il a joué pendant 14 ans, ce qu'il a réussi à faire avec les Boston Celtics en 2008. Il a aussi évoqué ses duels avec Tim Duncan. "C'était épique. J'attendais avec impatience toutes ces batailles. Et je te remercie de m'avoir fait atteindre un autre niveau".

Duncan et les remerciements à Popovich

Ce dernier lui a renvoyé la politesse : "A Kevin et au regretté Kobe, merci. Vous m'avez obligé à donner le meilleur de moi-même et ça m'a apporté le meilleur autour de moi".
L'ancien ailier des Spurs a également rendu hommage à celui qui fut pendant 19 ans son entraîneur, Gregg Popovich. "Merci de m'avoir enseigné le basket-ball, mais aussi de m'avoir appris qu'il n'y a pas que ça, qu'il y a tout ce qui se passe dans le monde, qu'il y a la famille. Merci d'être l'être humain extraordinaire que tu es", a-t-il dit, ému.
Ont également été intronisés l'ancien coach Rudy Tomjanovich, deux fois champion (1994, 1995) avec Houston et l'ex-star de la ligue féminine (WNBA) Tamika Catchings.

Michael Jordan et Vanessa Bryant lors la cérémonie d'introduction au Hall of Fame NBA, le samedi 15 mai 2021

Crédit: Getty Images

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