. TOUR D'ESPAGNE - 19e ETAPE

Tout vient à point à qui sait attendre. José Luis Arrieta, 35 ans et professionnel depuis 1993, a conclu de façon magistrale une carrière d'équipier modèle. Fidèle lieutenant du roi Indurain chez Banesto, l'Espagnol a entendu de signer chez AG2R au début de cette saison pour signer sa première victoire chez les pros. Et de quelle manière !

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Le natif de San Sebastian a d'abord su se trouver dans l'échappée du jour. La première fut d'ailleurs la bonne. Sur un parcours extrêmement plat, avec seulement un col de deuxième catégorie et deux cols de troisième catégorie comme difficultés du jour, huit hommes se sont vite extirpés d'un peloton surtout désireux de préserver ses forces en vue du contre-la-montre de samedi.

Vinokourov dans un fauteuil

Ce groupe se composait ainsi : Fofonov (Kaz, Crédit Agricole), Garcia Acosta (Esp, Caisse d'Epargne), Pena (Esp, Euskaltel), Gusev (Rus, Discovery), Bak (Dan, CSC), Arrieta (Esp, AG2R), Loosli (Sui, Lampre), Mertens (Bel, Davitamon). pas de cadors donc parmi cette échappée, ce qui expliquait que les Astana de Vinokourov les laissaient filer sans opposer de résistance. L'écart grandissait rapidement jusqu'à se stabiliser autour des 10 minutes.

La victoire d'étape allait donc se jouer entre les huit hommes. Peu désireux d'en découdre au sprint, ces derniers rompaient leur belle alliance dans les derniers kilomètres chacun tentant son va-tout. Si Bak paraissait un moment en mesure de partir seul, le coureur de la CSC était rejoint par Fofonov, Loosli et Arrieta à quelques encablures de l'arrivée. Loin de recueillir la faveur des pronostics, c'était pourtant Arrieta, de loin le plus frais, qui se montrait le plus véloce. L'espagnol distançait sans difficulté la Kazakh Fofonov sur la ligne d'arrivée.

Bien au chaud dans le peloton, qui terminait avec plus de 11 minutes de retard sur le vainqueur du jour, Alexandre Vinokourov avait passé une journée des plus sereine. Le Maillot Or, jamais inquiété, n'aura pas eu à puiser dans ses réserves avant le chrono de samedi.

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