Niemann, 19 ans, a rendu une carte de 65, soit sept coups sous le par, et partage la première place avec le Mexicain Abraham Ancer et le Japonais Hideki Matsuyama qui fini son premier tour avec quatre birdies et un eagle.
Alors qu'il dispute seulement sa cinquième épreuve sur le circuit nord-américain de golf (PGA), il a rallié le club-house avec huit birdies, dont cinq entre les trous N.10 et N.16, et un bogey. Passé professionnel en avril et déjà 406e mondial, il reste sur une prometteuse 8e place lors du Fort Worth Invitational.
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"Tout ce qui s'est passé ces deux derniers mois a été fulgurant, je savoure ce que je vis en ce moment, j'adore mon sport", a-t-il expliqué. "Je ne peux rien espérer de mieux que de jouer contre les meilleurs joueurs du monde", a-t-il expliqué.
L'Américain Beau Hossler est 4e, à un coup (66) et un groupe de quatre joueurs, tous américains et emmené par Lucas Glover, accuse deux coups de retard à la 5e place ex aequo (67). Pour sa première compétition en tant que N.1 mondial, l'Américain Justin Thomas a dû se contenter du par et occupe la 47e place, à sept longueurs des co-leaders.
Il partage cette 47e place avec Tiger Woods: l'ancien N.1 mondial qui tente à 42 ans de revenir au plus haut niveau, a avoué avoir été perturbé en début de journée par des douleurs au dos, opéré à quatre reprises entre 2014 et 2017.
"Je n'arrivais pas à bien faire pivoter mon dos qui était raide. Il y a des jours comme ça, c'est l'âge et les opérations. J'ai dû m'adapter à la situation", a-t-il expliqué, tout sourire. "En début d'année, je ne pouvais faire ce genre d'ajustements durant un tournoi, parce que je ne savais pas quoi faire, mais cela m'est plus facile", a ajouté Woods, quintuple vainqueur de l'épreuve.
Un autre ancien N.1 mondial, Rory McIlroy, est encore plus en difficulté: le Nord-Irlandais a rendu une carte de 74 (+2), synonyme de 74e place, après avoir craqué en fin de journée en envoyant sa balle dans une pièce d'eau à deux reprises dans les cinq derniers trous.
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