L'Espagnol Carlos Sainz a remporté sur le fil la première étape du Dakar 2021 dans la catégorie auto entre Jeddah et Bisha dimanche en Arabie saoudite, au terme d'une spéciale de 277 km bouclée en 3h18'56" et marquée par la déconvenue de Sébastien Loeb. Sainz, vainqueur de l'épreuve en 2020, s'est imposé au volant de sa Mini Buggy avec 25 secondes d'avance sur son coéquipier français Stéphane Peterhansel. Le Tchèque Martin Prokop (Ford) a pris la troisième place.
Sainz, surnommé "El Matador", s'était élancé en 28e position pour cette première spéciale après une performance en demi-teinte lors du prologue la veille. Il est parvenu, malgré une crevaison, à tirer parti de cette étape annoncée comme roulante et rapide par l'organisation et dont les seules difficultés étaient des pièges de navigation à certaines intersections de pistes.
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Trois crevaisons pour Loeb, Brabec, Barreda et Quintanilla en perdition

Les choses sont bien plus compliquées pour Sébastien Loeb et Daniel Elena. Les deux hommes ont subi trois crevaisons avec leur prototype BRX "Hunter" dès le début de la spéciale et ont accusé un retard de 24 minutes sur Carlos Sainz sur la ligne d'arrivée. En revanche, le Français Mathieu Serradori (Century) a réussi à placer son proto buggy deux roues motrices en quatrième position.
Chez les motos, l'Australien Toby Price (KTM) a remporté la première étape du Dakar 2021, catégorie moto, en 3h18'26". Le double vainqueur du Dakar (2016 et 2019) a devancé l'Argentin Kevin Benavides (Honda) et l'Autrichien Matthias Walkner (KTM), respectivement de 31 et 32 secondes.
Cette spéciale a réservé une très mauvaise surprise au tenant du titre, l'Américain Ricky Brabec (Honda) qui a franchi la ligne avec un retard de 18'32" sur le vainqueur du jour, après avoir cherché son chemin en début de spéciale. Son coéquipier espagnol Joan Barreda a également perdu du temps en navigation et a lâché plus d'un quart d'heure, tout comme le Chilien Pablo Quintanilla (Husqvarna).
Le Français Xavier de Soultrait (Husqvarna) s'est classé en 6e position à 4'35" de Price.
Pour la deuxième étape de cette seconde édition en Arabie saoudite, les concurrents devront parcourir lundi 685 kilomètres, dont 457 km de spéciale, entre Bisha et Wadi Ad-Dawasir avec au programme les premières dunes.
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