Le Français Olivier Panis pilotera la troisième Toyota pour le Grand Prix de France à Magny-Cours début juillet, bénéficiant de la nouvelle règlementation sur le troisième pilote, a annoncé vendredi l'écurie japonaise en marge du GP de Monaco.
Panis est pilote essayeur chez Toyota depuis qu'il a cessé de courir en Grand Prix après l'avant-dernière manche du Championnat du monde 2004 au Japon. Il pilotera donc la troisième Toyota lors de la première séance d'essais libres à Magny-Cours, le 1er juillet, en remplacement du Brésilien Ricardo Zonta. Le GP de France est prévu le dimanche 3 juillet.
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"Nous avons pensé que ce serait une bonne idée de demander à Olivier (Panis) de piloter la troisième voiture dans le cadre du Grand Prix de France, son GP national", a déclaré le président de l'écurie, John Howett, soulignant "l'importante contribution" du pilote français à l'excellent début de saison de Toyota (2e des constructeurs et des pilotes avec Jarno Trulli).
"Nous pensons que cette décision permettra également à Ricardo Zonta de profiter d'un weekend de repos avant de revenir au Grand Prix de Grande-Bretagne le week-end suivant", a poursuivi Howett.
De son côté, Panis (153 GP et une victoire - Monaco 1996 - à son actif en dix saisons) a salué cette décision, estimant qu'il "aurait été dommage qu'aucun pilote français ne participe au week-end du Grand Prix de France", allusion au fait que pour la première fois depuis 1967, aucun pilote français n'était engagé dans le Championnat du monde 2005 de Formule 1.
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