Quel match, quel combat et quelle victoire ! Après 2h30 d'un bras de fer dantesque disputé dans une chaleur de four, Alizé Cornet a terrassé l'ancienne n°1 mondiale Simona Halep (6-4, 3-6, 6-4) et s'est ainsi qualifiée pour la première fois de sa carrière pour les quarts de finale d'un tournoi du Grand Chelem, ce lundi à Melbourne. Elle y retrouvera l'Américaine Danielle Collins, victorieuse pour sa part de la Belge Elise Mertens.
La Française, qui avait pourtant essuyé une terrible défaillance physique dans le 2e set, s'est magistralement repris pour signer ce qui restera l'une des victoires les plus épiques - et les plus belles - de sa carrière. Elle atteint ainsi son premier quart majeur à sa 63e tentative, pulvérisant au passage le "record" de la Thaïlandaise Tamarine Tanasugarn qui avait atteint ce cap à Wimbledon en 2008 à son 45e tournoi du Grand Chelem.
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Un match, plusieurs dynamiques

Anecdotique, certes, mais voilà qui donne encore un peu de relief supplémentaire à une victoire vraiment pas piquée des hannetons ! Quitte à rentrer à sa manière dans l'histoire, Alizé Cornet avait décidé de ne pas le faire à moitié. Ça n'est pas son genre, de toute façon. Elle l'a donc fait au bout d'un match foncièrement épique qu'elle aurait pu gagner beaucoup plus vite, mais dont on a bien craint, au final, qu'elle finisse par le perdre.
Un match qui, en fait, s'est joué en plusieurs phases distinctes. Dans la première phase, Alizé, parfaitement rentrée dans sa partie, concentrée et agressive à souhait, bref qui réussissait à peu près tout ce qu'elle voulait (si l'on excepte ses 9 doubles fautes et pas mal d'amorties mal touchées), s'est détachée 6-3, 3-1, balle de 4-1 face à une Simona Halep qui paraissait touchée physiquement voire blessée, multipliant les grimaces et les exercices d'assouplissement (elle a précisé ensuite qu'elle avait surtout souffert de la chaleur).

28 coups pour un lob gagnant : Cornet sort une défense de fer face à Halep

Et puis, d'un coup, la panne sèche. La terrible défaillance. Le trou noir, même. A partir de cette balle de 4-1, bien sauvée d'une accélération de coup droit, la Niçoise n'a plus marqué qu'un seul point jusqu'à la fin du 2e set, encaissant une horrible série de 16 points consécutifs. Halep avait repris du poil de la bête. Et l'on commençait à se demander, du côté de la Française, si cette défaillance physique n'était pas liée à un quelconque blocage mental.
Mais, au bénéfice d'une salutaire pause vestiaires, Cornet a retrouvé la frite à l'entame du 3e set. Le combat de chiffonnières a alors repris de plus belle jusqu'à 3-3, moment (mal) choisi par l'ancienne n°1 mondiale pour perdre son service alors qu'elle menait 30-0, ratant à ce moment-là une volée facile. Break confirmé pour la Française qui, à 5-3, 40-15, s'offrait deux balles de match.

Remember Safina en 2009...

Dans un ultime sursaut venu rappeler à tous l'immense championne qu'elle est, Halep écartait ces deux balles de match brillamment avant de revenir à 5-4. Tout le monde, Alizé la première, repensait alors à ces deux balles de match déjà envolées lors de son premier huitième de finale atteint ici en 2009, face à une autre ancienne n°1 mondiale, Dinara Safina.
Mais la coïncidence était trop grosse pour être vrai. Avec la rage et le cœur qui la caractérisent, avec aussi les encouragements de son clan et notamment de son capitaine de Fed Cup Julien Benneteau en tribunes, Alizé Cornet a chassé le mauvais sort. Bien qu'encore menée 15-30 dans le dernier jeu, elle est allée chercher à la bagarre les trois derniers points, avant de s'écrouler à genoux sur la Rod Laver Arena, fauchée par la joie, la fatigue et l'émotion. Les larmes n'allaient pas tarder à venir. Alizé Cornet venait de conquérir son Graal !

La délivrance puis les larmes : la balle de match qui a envoyé Cornet en quart

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