La France, déjà qualifiée pour la phase finale de la Ligue mondiale, s'est inclinée contre l'Italie 3 sets à 2 (20-25, 25-21, 24-26, 25-20, 16-14), vendredi à Anvers lors de la 1re rencontre du 3e et dernier tournoi du 1er tour. Les Bleus, sans leur star Earvin Ngapeth, concèdent leur première défaite depuis le début de la compétition, en sept rencontres. Ils restaient sur une série plus large de onze succès depuis le 24 mai, en incluant le tournoi de qualifications pour le Mondial-2018.

Mais cette défaite n'a pas de grandes conséquences au niveau du classement, puisque les hommes de Laurent Tillie étaient déjà assurés de participer au "Final Six" à Curitiba, au Brésil (4-8 juillet), depuis le 2e tournoi du 1er tour, disputé à Pau.

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Ils pourraient voir la Serbie occuper avec eux la première place si cette dernière venait à s'imposer contre l'Argentine à Cordoba dans la nuit de vendredi à samedi.

Contre l'Italie, qui disposait encore d'un mince espoir de se qualifier pour la phase finale, le sélectionneur a dû composer sans Nicolas Le Goff ni Kévin Le Roux, tous deux blessés. Earvin Ngapeth, touché aux abdominaux mais dont le retour semble imminent, n'est pas entré en jeu non plus. Ces indisponibilités, ajoutées à une forme de décompression mentale liée à l'absence de pression, ont joué face à une formation que les Bleus avaient dominée six jours plus tôt à Pau (3 sets à 1).

Dans le 5e set décisif, la France a fait un premier trou à 8-5, mais a déjoué dans la foulée. L'Italie s'est adjugée le match sur sa deuxième balle de match. Les Bleus pourront se reprendre dès samedi contre le Canada (17h10) avant d'enchaîner le lendemain face à la Belgique (16h00).

Earvin Ngapeth, star du volley français.

Crédit: Panoramic

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