Monaco n'a jamais été aussi près de voir son rêve européen se réaliser. Grâce à une intensité défensive exceptionnelle en fin de match, le club de la Principauté a arraché le match 1 de la finale d'Eurocoupe (89-87) mardi. La revanche aura lieu vendredi à Kazan dans une salle avec du public. Les leaders du championnat de France se déplaceront en Russie avec l'ambition de remporter une compétition qu'aucun club de l'Hexagone n'est encore parvenu à gagner.
C'est devant le prince Albert que Monaco a parfaitement débuté sa finale. Après un dunk de Mathias Lessort, les Monégasques ont fait ce que leur entraîneur Zvevdan Mitrovic apprécie le plus : défendre. Lessort dominant au rebond défensif, une agressivité collective cohérente et une adresse à trois points (trois paniers consécutifs) ont permis à la Roca Team de se détacher (11-2, 6e). Mais ce bon départ n'a pas suffi à éteindre la machine russe.
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Un mano a mano irrespirable

Après le premier temps mort, Kazan s'est remis en ordre de marche. Klimenko, qui n'avait inscrit que 2,3 points par match en moyenne depuis le début de la compétition, a rapidement marqué six points. Sous l'impulsion de Canaan, les Russes sont revenus à un point (15-14, 8e). Le mano a mano allait s'engager. Avec Lessort et Gray (10 et 9 points à la pause) en hommes forts côté monégasque. Avec l'étonnant Klimenko et l'excellent Théodore (respectivement 12 et 9 points à la pause), côté russe.
Il a fallu une erreur et une faute de Abdoulaye Ndoye sur John Brown après avoir, pourtant, récupéré le ballon (panier et lancer-franc, faute et possession russe) pour que Kazan passe devant (23-22, 13e). Progressivement, Kazan a montré les muscles. Son banc a fait le reste. Malgré le fait que sa star Jamar Smith n'ait joué que deux minutes en première période, les Russes étaient devant à la pause (44-42).

Une défense au top et une belle adresse à 3 points

Au retour, John Holland a marqué à trois points et Smith a enfin joué pour creuser l'écart (59-51, 25e). Mais cette saison, Monaco ne lâche jamais rien. Avec des principes défensifs retrouvés, les Roca Boys sont progressivement revenus pour égaliser par Gray (59-59, 29e), passer devant dans la foulée et terminer le troisième quart-temps en tête (65-64). Le dernier quart-temps a été un combat. Les deux formations ont tour à tour repris le score.
Les Monégasques, intransigeants en défense et adroits de loin (3 points de O'Brien pour mener 79-78, 3 autres de Gray pour égaliser 84-84), ont relevé le défi. Pourtant, Klimenko (22 points au final) a réalisé le match de sa vie. Mais à 27.6 secondes de la fin, Marcos Knight (14 points) a permis aux Rouge et Blanc de passer définitivement devant. Et l'interception de Ndoye à 6 secondes du terme a fait le reste.
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