Le Normand Alexis Gougeard (AG2R) a remporté jeudi en solitaire la 3ème étape du 67e Circuit de la Sarthe, au coeur du Mont des Avaloirs (Abbaye Royale de l'Epau - Pré-en-Pail Samson, 184,3 km), grand rendez-vous de la course. Il en profite pour prendre la tête du classement général.
Sur le terrain escarpé du Mont des Avaloirs, que les 166 engagés ont escaladé à plusieurs reprises, neuf coureurs se sont extirpés du peloton au 135e kilomètres pour revenir sur le trio de tête - Clément Carisey (Corendon Circus), Preben Van Hecke (Vlaanderen) et Mauricio Moreira (Caja Rural) - échappés depuis le 6e kilomètres.
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Sous l'impulsion de Quentin Pacher, Patrick Müller (Vital Concept), Quentin Jauregui et Alexis Gougeard (AG2R La Mondiale), cette échappée dans laquelle figurait également Oscar Riesebeek (Roompot), Valencia Restrepo (Manzana), Pierre-Luc Perichon (Cofidis) et Dimitri Peyskens (Wallonie) absorbait Clément Carisey, le dernier rescapé de l'attaque matinale (160e km).
C'est dans la dernière ascension de la journée qu'Alexis Gougeard a placé un contre décisif sur Jean-Luc Perichon pour finir en solitaire, avec 1'22 d'avance sur Mathieu van der Poel, englué dans le premier peloton. Sur un terrain particulièrement exigeant autour de Sillé-le-Guillaume (3.500 m de dénivelé), la dernière étape (183,3km) du Circuit de la Sarthe s'annonce très disputée vendredi.
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