Patrick Lefévère a-t-il tenté un coup ce mercredi après-midi sur le Grand Prix de l'Escaut ? Alors que Sam Bennett, coureur le plus prolifique cette saison, était bien présent dans le bon groupe qui s'est joué la victoire, la formation belge a semblé miser sur deux chevaux : l'Irlandais et Mark Cavendish placé dans sa roue. L'idée était-t-elle de faire gagner le sprinteur de l'île de Man pour s'assurer un beau coup de communication ou de faire un doublé ? Dans les deux cas, le plan n'a pas fonctionné puisque Bennett et Caavendish ont été battus par Jasper Philipsen (Alpein-Fenix) qui succède à Caleb Ewan.
La plus ancienne des classiques flamandes, qui soufflait ses 114 bougies, a été particulièrement éprouvante pour les coureurs. La police néerlandaise (qui encadrait la course au départ de Terneuzen) n'a donné son autorisation pour la tenue de l'épreuve qu'en fin de matinée. Un froid glacial, des routes glissantes (qui ont entraîné plusieurs chutes) et un vent soufflant régulièrement à 45 km/h (avec des rafales à plus de 60 km/h), ont été autant de menaces pour les concurrents.
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Le peloton a d'ailleurs explosé en plusieurs bordures dès le 17e kilomètre. Un peloton au sein duquel ne figuraient pas les Français Arnaud Démare (son équipe ayant renoncé en raison d'un cas de Covid en son sein) et Nacer Bouhanni (forfait lui aussi car affecté par les insultes à caractère raciste dont il a été la cible ces derniers jours sur les réseaux sociaux). A 80 kilomètres de la ligne, il ne restait déjà plus que trente coureurs encore capables de jouer la gagne, plusieurs favoris (le Norvégien Alexander Kristoff, ancien vainqueur, l'Italien Elia Viviani ou le Français Bryan Coquard) ayant été piégés dans les bordures. Parmi ces hommes de tête, figurait donc Philipsen qui a résisté à la pression des coureurs de l'équipe Deceuninck (Bennett et Cavendish) pour signer sa cinquième victoire chez les professionnels au bout de la longue ligne droite de l'avenue Churchill.
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