Les semaines se suivent et se ressemblent pour Nacer Bouhanni. Après 18 mois de disette, le coureur Arkéa-Samsic a engrangé un deuxième succès en une semaine sur la première étape du Tour de la Provence, réglée au sprint aux Saintes-Maries-de-la-Mer malgré des craintes de vent. Le sprinteur français, recruté cet hiver par l'équipe bretonne, a devancé les Italiens Jakub Mareczko (CCC) et Giacomo Nizzolo (NTT) pour prendre la tête du classement général avec quatre secondes d'avance, grâce aux bonifications, et surtout faire le plein de confiance après sa victoire d'étape vendredi sur le Saudi Tour.

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En Camargue, le vent craint depuis la veille s'est dégonflé. Un scénario qu'appréhendaient plusieurs équipes et en particulier la Groupama-FDJ. "Même quand il n'y a pas de vent, aux Saintes-Maries, il y en a toujours", avertissait son directeur sportif Philippe Mauduit avant le départ. Les sept hommes en bleu, blanc et rouge ont monopolisé les avants-postes tout l'après-midi. "Pour éviter les bordures et surtout les chutes avec ce final bien nerveux", a décrypté Pinot, qui cherche à "reprendre des automatismes pour la suite" après ce premier jour de course depuis son abandon sur le Tour en juillet.

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Le souvenir est frais dans l'équipe française de la minute et 40 secondes dilapidées à l'arrivée à Albi en juillet. Cette 10e étape avait bien failli anéantir les espoirs du Franc-Comtois, piégé par le vent comme plusieurs autres leaders (Fuglsang, Uran, Landa...) avant même les Pyrénées. Une lacune dans cet aspect de la course que le grimpeur est déterminé à effacer. C'est d'ailleurs une des raisons qui l'ont poussé à s'aligner pour la première fois de sa carrière et à bientôt 30 ans sur Paris-Nice (8-15 mars), réputé pour ses coups de vent.

Des premiers écarts attendus vendredi

Après ce sprint inaugural, la deuxième étape vendredi entre Aubagne et La Ciotat (174,9 km) affiche plus de 2 500 m de dénivelé positif et devrait créer de premiers écarts avec une arrivée brutale en haut de la route des Crêtes (3,4 km à 8%) et ses passages à près de 20% propices aux puncheurs.

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Le classement de la 1re étape

1. Nacer Bouhanni (FRA/ARK) en 3H16:35

2. Jakub Mareczko (ITA/CCC) m.t.

3. Giacomo Nizzolo (ITA/NT) m.t.

4. Pierre Barbier (FRA/NIP) m.t.

5. Hugo Hofstetter (FRA/ISR) m.t.

Le classement général

1. Nacer Bouhanni (FRA/ARK) en 3H16:25

2. Jakub Mareczko (ITA/CCC) à 04.

3. Giacomo Nizzolo (ITA/NT) à 6.

4. Charlie Quarterman (GBR/TRE) m.t.

5. Johan Jacobs (SUI/MOV) m.t.

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