Le crépuscule d'un géant. Hermann Maier a décidé de se retirer du cirque blanc. Lui qui fut l'un de ses plus glorieux ambassadeurs et sans conteste sa figure la plus marquante de la dernière décennie. "J'ai décidé de mettre aujourd'hui un terme à ma carrière", a sobrement déclaré Herminator. Une décision surprenante alors que les Jeux Olympiques de Vancouver se profilent et que l'Autrichien avait déclaré ces derniers jours vouloir poursuivre et même reprendre la compétition à Lake Louise, dès la fin du mois de novembre.
Mais le vent a tourné : "Après mûre réflexion, la décision d'arrêter s'est imposée spontanément." Après 13 saisons consécutives, le voilà donc qui quitte un sport dont il a contribué à forger la légende. Toujours vert, il avait fêté, à 35 ans, en novembre dernier, à Lake Louise sa 54e victoire en Coupe du monde, près de trois ans après la 53e à Garmisch-Partenkirchen. Une blessure au genou en mars dernier l'avait cependant contraint à stopper sa saison prématurément. Un pépin physique qui a sans doute influencé sa décision.
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C'est donc un véritable cador, l'un des plus beaux palmarès de l'histoire du ski alpin, qui tire sa révérence. Car Herminator, en treize saisons, s'est immiscé dans le panthéon du ski alpin aux côtés des Stenmark, Killy et Tomba. Son palmarès donne le vertige. Double médaillé d'or aux JO de Nagano, il cumule surtout 54 victoires en Coupe du monde et quatre globes de cristal du classement général. Son retentissant come back en 2003 a contribué à construire sa légende. Victime d'un grave accident de moto à l'issue duquel il avait frôlé l'amputation de la jambe droit durant l'été 2001, Maier avait renoué avec la victoire, deux ans plus tard, lors du Super-G de Kitzbühel. "C'est un chapitre exceptionnel de ma vie qui se referme. Cette décision a été dure à prendre, je quitte ma profession de rêve. Commencer a été bien plus facile que finir", a-t-il conclu, les larmes aux yeux.
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