"On est là pour écrire l'avenir". 57 ans après sa dernière rencontre européenne, le Stade de Reims disputera jeudi à Genève, face au Servette, le deuxième tour préliminaire de la Ligue Europa. Une occasion de renouer avec son glorieux passé et de construire son futur. La dernière fois que le Stade de Reims a remporté un match de Coupe d'Europe, c'était le 14 novembre 1962. Le nom du premier buteur de cette rencontre face à l'Austria Vienne raconte tout de cette époque glorieuse : Raymond Kopa.

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Cinquante-sept ans plus tard, les Rémois vont défier une équipe qui a terminé quatrième du dernier championnat suisse lors d'un match-couperet. Ca passe ou ça casse. Malgré une longue traversée du désert depuis la fin des années 1970, ponctuée par une liquidation judiciaire en 1991, le club continue de cultiver fièrement son passé. "On a la chance d'avoir un palmarès que beaucoup nous envient et d'avoir disputé deux finales de Ligue des champions (en 1956 et 1959). Personne ne peut nous l'enlever malgré nos passages dans les divisions inférieures. Pour autant, le Servette a joué quatre fois plus de matches européens que nous", note pour l'AFP Jean-Pierre Caillot, le président du Stade de Reims.

On est dans un club historique et ce poids, mes joueurs doivent le ressentir

L'avenir est incarné par cette équipe, sacrée championne de Ligue 2 il y a trois saisons et qui a su rapidement s'installer à nouveau dans l'élite, terminant huitième lors de l'exercice 2018-2019, puis 6e l'an passé. L'entraîneur David Guion insiste sur cette identité. "On est dans un club historique et ce poids, mes joueurs doivent le ressentir, assure-t-il. On a un palmarès, on a eu des joueurs de renom, on est le seul club français à avoir la statue d'un joueur à l'entrée de notre stade (celle de Raymond Kopa). C'est notre devoir de faire honneur à ces anciens et à notre histoire".

Pourtant, dans cet effectif rémois, seuls le gardien serbe Predrag Rajkovic, le défenseur belge Thomas Foket et le milieu kosovar Valon Berisha ont disputé plus de dix rencontres européennes. Ce jeune effectif va donc découvrir une compétition exigeante et nouvelle. "Très peu de joueurs ont ce vécu mais le staff a connu l'Europe, explique le coach rémois, énumérant son expérience lorsqu'il était entraîneur adjoint à Saint-Étienne et celle de son adjoint Stéphane Dumont avec Lille. La clé sera technique et tactique mais la dimension psychologique sera aussi primordiale. C'est un match-couperet d'une compétition majeure, dans un stade à huis clos. Tout cela apporte énormément d'émotions qu'il faudra gérer. À nous d'amener cette confiance à nos joueurs".

Abdelhamid, positif au Covid-19, sera absent

D'autant que son équipe en manque depuis le début de la saison. En championnat, le Stade de Reims a raté ses débuts, avec un match nul face à Monaco (2-2) et deux défaites contre Lille (0-1), puis à Angers (0-1). Privé de son capitaine, Yunis Abdelhamid, positif au Covid-19, le club champenois devra faire mieux face aux Suisses jeudi. "Après le confinement, le Servette a connu une dynamique très positive pour terminer quatrième. C'est une équipe avec beaucoup de principes offensifs et de l'expérience derrière, analyse David Guion. On sait qu'on a de la qualité mais il faut que les garçons élèvent leur niveau de jeu. Il faudra être prêt dès le début et jusqu'à la fin".

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