Voir Nadal sorti en trois sets au premier tour d’un tournoi ATP 250, l’image est aussi rare que surprenante. Le séjour à Doha est, pourtant, déjà fini pour l’Espagnol, battu en trois sets (1-6, 6-3, 6-4) par Michaël Berrer, 127e joueur mondial. En remportant largement le premier set, Nadal s’était simplifié la tâche. Mais il a ensuite déchanté, multipliant les erreurs face à un Allemand jouant probablement l’un des meilleurs matches de sa carrière.

Après trois mois d’absence et une année 2014 entachée par les blessures (poignet, appendicite), Nadal signait son retour à la compétition ce mardi à Doha. Autant dire que la prestation du Majorquain n’a pas été de nature à dissiper les inquiétudes à son sujet. L’Espagnol a ajouté aux erreurs techniques (32 fautes directes) une inhabituelle fragilité psychologique. Sur les 12 balles de break qu’il s’est procurées, Nadal n’en a converti que deux.

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Une première depuis 2004

Entre les points, souvent, le visage de Nadal a laissé transparaître de l’agacement, voire de l’incompréhension. L’Espagnol se savait pourtant diminué. "Si je peux gagner un ou deux matchs, ce sera fantastique", expliquait-il lundi. Avec cette défaite, il quitte par la petite porte un tournoi de Doha dont il était le tenant du titre. Interrogé sur son état de forme après plusieurs mois de convalescence, Nadal imaginait, déjà, un échec. "Si je n’y arrive pas, je suis prêt à tout accepter. A accepter le fait qu’il me faudra peut-être plus de temps pour revenir à mon niveau." A moins de deux semaines du début de l’Open d’Australie, l’Espagnol semble effectivement loin de son meilleur tennis. Depuis 2004, c’est la première fois que l’Espagnol commence sa saison par une défaite. C’est la dernière saison au cours de laquelle il n’a remporté aucun Grand Chelem.

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